Historia de la Sociedad Civil

Historia de la Sociedad Civil

Una Historia de la Sociedad Civil

Nota: Puede interesar también la información acerca de la sociedad virtuosa, y sobre el pensamiento ilustrado, donde ya se teorizaba sobre una sociedad civil ideal y el papel de la sociedad civil en el Estado

Las nociones modernas de la sociedad civil comenzaron a surgir con las luchas del siglo XVIII en Europa Occidental para desmantelar el estado absolutista y afectar a la transición del feudalismo al capitalismo. Desde entonces, y posteriormente, el significado y la finalidad de la sociedad civil han variado, y su influencia ha aumentado y disminuido entre los académicos y los responsables políticos. Los supuestos normativos positivos sobre la sociedad civil son, sin embargo, un tema llamativo, y muchos escritores defienden habitualmente el significado liberalizador y democratizador de la sociedad civil. Tales contribuciones no carecen de perspicacia, pero no pueden conceptualizar ni explicar adecuadamente la naturaleza intrínsecamente conflictiva de la sociedad civil como lugar de contestación política sobre el ejercicio del poder estatal.

Fue en el contexto de la transición europea al capitalismo y del Siglo de las Luces que la acompañó cuando se adoptó explícitamente el concepto de sociedad civil. Fue la época en la que la sociedad civil empezó a tomar forma como «fenómeno histórico», cuando «los grupos sociales se emanciparon de las restricciones impuestas por los sistemas feudales y absolutistas». A esto le siguieron desafíos más sustanciales al poder monárquico por parte de la burguesía. En el proceso, surgió una esfera de autonomía para los actores sociales «entre la vida pública oficial de la monarquía, el Estado y la nobleza, y la de la vida privada y/o comunal».

En términos más generales, los pensadores de la Ilustración perseguían la pretensión de que los seres humanos racionales pudieran determinar su propio destino sin subordinarse al control absoluto del Estado. Por el contrario, Marx equiparó la sociedad civil con la «sociedad burguesa», rechazando las afirmaciones de que la lucha contra el Estado absolutista tenía que ver con los derechos universales de las personas y los ciudadanos, y no con los intereses particulares de la burguesía en la «despiadada lógica de la producción de mercancías y el intercambio».

Aunque no adoptó explícitamente el término sociedad civil, en la primera mitad del siglo XVIII, el teórico liberal francés Tocqueville también argumentó la importancia vital de las diversas asociaciones civiles para el éxito de la democracia representativa en América, frenando el despotismo al limitar el alcance y el poder del gobierno. Según Tocqueville, en los países democráticos, el conocimiento de cómo formar asociaciones «es la madre de todos los conocimientos, ya que de él depende el éxito de todos los demás».

Ese espacio público se expandió en Europa hasta abarcar una gama diversa de asociaciones profesionales y no profesionales, organizaciones (incluida la prensa y las editoriales independientes) y partidos políticos. Sin embargo, la lucha por establecer nuevos regímenes políticos fue prolongada y díscola. Los intentos a través de la sociedad civil de promover agendas políticamente inclusivas e igualitarias, especialmente a través de organizaciones controladas por la clase trabajadora, fueron fundamentales para la realización de diversas formas de democracia liberal en gran parte de Europa y el Reino Unido y su consolidación en el siglo XX. Sin embargo, las agendas de inclusión social y política estuvieron -y siguen estando- sujetas a la resistencia de otros elementos de la sociedad civil.

En el sudeste asiático también surgieron organizaciones colectivas que gozaron de una influencia periódica, reflejo de las corrientes de pensamiento europeas. Las organizaciones laborales crecieron en la década de 1920 y se vieron impulsadas por la llegada de la Gran Depresión de 1930. A finales de la década de 1930, surgieron movimientos comunistas y socialistas, vinculados y divididos por el origen étnico y conformados por movimientos nacionalistas, anticoloniales y antiimperialistas. El nacionalismo fue la fuerza dinámica en las décadas de 1940 y 1950 en los desafíos al colonialismo. La mayoría de los socialistas habían adoptado posturas anticomunistas en la década de 1950, pero también se oponían al capitalismo por sus vínculos con el colonialismo.

Sin embargo, durante gran parte del siglo XX, el auge de los estados autoritarios a través del fascismo, el comunismo y la Guerra Fría asestó golpes a las sociedades civiles en muchas partes del mundo, sobre todo en el sudeste asiático. Así, la teorización de la sociedad civil careció de la inmediatez política y del grado de atractivo analítico entre los estudiosos del que gozaba anteriormente. Esto cambió a partir de la década de 1970, cuando las sociedades civiles desempeñaron un papel importante en los movimientos de América Latina, Asia y Europa del Este en la caída de los regímenes autoritarios.

La temática del resurgimiento de la sociedad civil en la influencia académica y política fue una aceptación normativa generalizada de la sociedad civil como el ingrediente necesario para construir, reconstruir o reponer la política democrática. Los académicos querían entender cómo se había conseguido doblegar a regímenes aparentemente monolíticos y opresivos, y cómo consolidar y ampliar el poder político de los actores no estatales en las sociedades post-autoritarias. La decadencia y la crisis económica, social y política de la Unión Soviética a finales de la década de 1980, que condujo a su disolución y al final de la Guerra Fría en 1991, supuso un nuevo impulso para el renacimiento intelectual de la sociedad civil.

Con este telón de fondo, nació la influyente tesis del «fin de la historia» de Fukuyama (1989: 4), según la cual era inminente «la evolución ideológica de la humanidad y la universalización de la democracia liberal occidental como forma final de gobierno humano». Otros también vincularon la globalización capitalista a una «tercera ola» de democratizaciones, reviviendo la noción anterior de la teoría de la modernización de que la política y la economía liberales eran socios naturales y funcionales. Estos argumentos aumentaron las expectativas de democratización y la expansión de la sociedad civil asociada en el sudeste asiático y en otros lugares.

También se renovó el interés por el papel y la importancia de la vida asociativa en las democracias liberales establecidas, siendo especialmente influyentes los trabajos de Putnam sobre Italia y Estados Unidos. Su énfasis en el capital social – como vías para la participación cívica, los valores compartidos asociados y la confianza mutua resultante entre los ciudadanos entre sí y en sus instituciones – fue asumido por el Banco Mundial y una serie de otros organismos multilaterales, organizaciones no gubernamentales (ONG) y académicos que defienden la sociedad civil. Los programas para crear «capacidad» y «capital social» de la sociedad civil se convirtieron en parte integrante de las estrategias de ayuda exterior para el desarrollo económico y social, incluso en el sudeste asiático. Las redes transnacionales de la sociedad civil también se expandieron en un intento de influir en una amplia gama de procesos de toma de decisiones.

Este resurgimiento intelectual y político de la sociedad civil se consideró intrínsecamente positivo, ya que «las organizaciones de la sociedad civil [OSC] protegían los derechos humanos, promovían la solidaridad y representaban los verdaderos intereses del pueblo, no de los poderosos». Sin embargo, la proliferación de organizaciones profesionales de la sociedad civil en todo el mundo a partir de la década de 1990 a menudo suplantó o redujo la influencia de los miembros de la organización. Algunos autores también argumentaron que cuando «las clases altas poderosas y cohesionadas» dominan las organizaciones de la sociedad civil, éstas pueden’servir de conducto de ideologías autoritarias, debilitando así la democracia. Y afirmaron que las «presunciones del mercado» habían penetrado estructural e ideológicamente en el pensamiento y las operaciones de muchas organizaciones de la sociedad civil.

Además, a menudo, detrás de la retórica aparentemente progresista de los actores de las organizaciones de la sociedad civil sobre la responsabilidad y la representación, se esconden supuestos y afirmaciones ideológicas no democráticas y antidemocráticas. Esto incluye ideologías morales de la rendición de cuentas basadas en fuentes tradicionales de autoridad -como los monarcas y los líderes religiosos- o en figuras carismáticas que actúan como guardianes morales para interpretar u ordenar códigos de conducta correctos para los funcionarios públicos. También incluye ideologías de representación y participación que privilegian las nociones tecnocráticas de resolución de problemas y el consenso por encima de las definiciones y soluciones de los problemas políticos que compiten entre sí.

De hecho, resultó que el optimismo liberal sobre el fin de la historia estaba equivocado. No hace mucho tiempo, en el siglo XXI, los teóricos de las transiciones democráticas empezaron a lamentar una tendencia global hacia el retroceso democrático y la reducción o el cierre del espacio para la sociedad civil en todo el mundo.

En el sudeste asiático, la política autoritaria se ha hecho cada vez más evidente en la última década, agravada por la llegada de la pandemia del COVID-19. Esta coyuntura -que no es exclusiva de esta región- pone en tela de juicio la idoneidad de los conceptos y marcos teóricos influyentes para entender las orientaciones de la sociedad civil.

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